Fuente: Mongabay

Una investigación de recopilación de inteligencia realizada por Earth League International y el comité nacional holandés de la UICN ha revelado que los sindicatos de tráfico controlados por China son responsables del contrabando de partes del cuerpo de jaguar fuera de Bolivia.

Estos grupos se esconden detrás de negocios legítimos como restaurantes y tiendas, que también sirven como frentes para el tránsito de otras especies silvestres y drogas ilegales, encontró la investigación.

Una afluencia de inversión china en proyectos de infraestructura en Bolivia en los últimos años ha coincidido con un aumento de la caza furtiva, y los traficantes apuntan a los jaguares como reemplazo de las poblaciones de tigres casi agotadas en Asia.

Algunos funcionarios bolivianos están presionando por reformas legales que impondrán sentencias más severas para la vida silvestre, pero la crisis política del país ha retrasado esos esfuerzos por ahora.

«¿Cómo pasar la costumbre?»
“Necesitas sobornar a alguien. No sobornamos a la costumbre, sino al policía, con nivel superior… ”
“ ¿Por contenedor? ”
«Sí. Posible.»
«¿Has probado?»
“[…] Lo acabo de enviar a Brasil, hay más empresas comerciales allí. Puedes pasarlo de contrabando fácilmente a Brasil o Perú «.

Esta es la transcripción de una conversación, traducida del chino, entre un investigador encubierto y un traficante de partes del cuerpo de jaguar, extraída de cientos de horas de imágenes recopiladas entre 2018 y 2020 en Bolivia.

Los investigadores, desde el grupo contra la trata de personas Earth League International (ELI) y el comité nacional holandés hasta la UICN (IUCN NL), buscaron exponer uno de los eslabones menos conocidos en la cadena de tráfico de este icónico gran felino: los miembros de la comunidad china en Bolivia que, se creía, sería más comunicativa con otros hablantes de chino que con las autoridades locales que los investigaban.

Con la barrera del idioma fuera del camino, los investigadores chinos encubiertos de ELI pudieron descubrir información importante sobre estos traficantes: cómo se agrupan, dónde operan y qué rutas utilizan para exportar las partes del jaguar a Asia. “El tráfico de jaguares no es solo un problema de conservación, sino un crimen organizado”, dice Andrea Crosta, directora ejecutiva y cofundadora de ELI.

Los colmillos adquieren más valor cuando son intervenidos como joyas. Así salen desde Bolivia hacia Asia, sobre todo a China. Foto: Earth League International (ELI).
Los colmillos adquieren más valor cuando se encapsulan en colgantes. Así es como salen de Bolivia hacia Asia, en particular a China. Imagen cortesía de Earth League International (ELI).

Esta investigación identifica al menos tres de estos grupos criminales que operan en Bolivia y están compuestos casi en su totalidad por ciudadanos chinos residentes. Los grupos se concentran en los departamentos de Santa Cruz y Beni, específicamente en los municipios de San Borja, Rurrenabaque y Riberalta. El medio de transporte preferido es el avión, ya sea en vuelos comerciales o en carga. El método depende de la cantidad que se transporte y, en muchos casos, implica un soborno a una autoridad local.

Si bien estos son métodos ancestrales de tráfico de vida silvestre, lo nuevo es que el tráfico de jaguares se está llevando a cabo en nuevas áreas. Los investigadores encontraron carne de jaguar a la venta en al menos dos restaurantes de Santa Cruz, en una descarada doble violación: matar jaguares en Bolivia desde hace mucho tiempo es un crimen, y desde abril de 2020 también es ilegal consumir cualquier tipo de vida silvestre. La investigación genera preocupaciones sobre lo que está sucediendo en Bolivia y si los esfuerzos de colaboración pueden ayudar a combatir el tráfico de jaguares.

Modus operandi de los traficantes y rutas de transporte

Para reunirse con un vendedor de partes de jaguar en Bolivia, debe seguir varios pasos y pasar algunas pruebas. El contacto inicial generalmente se realiza a través de WeChat, la mensajería móvil más popular entre los usuarios chinos tanto dentro como fuera del país. Una vez que se ha asegurado una reunión de seguimiento en persona, los vendedores solo muestran una pequeña parte de su mercancía. “Los vendedores no llevan muchos productos a la vista o en lugares de acceso inmediato”, dice el informe de ELI.

Después de un comienzo bastante ruidoso, la publicidad se ha vuelto más discreta en los últimos años. Hasta 2017, una estación de radio local en San Borja, Beni, transmitía constantemente un anuncio que ofrecía comprar «colmillos de tigre preferiblemente grandes y limpios». (La expresión china para «jaguar», ??? (m?izh?u h?), significa literalmente «tigre americano»). En 2014, los anuncios impresos que buscaban partes de jaguar también circulaban comúnmente en las zonas rurales. El silencio de la radio actual también puede explicar en parte por qué no ha habido nuevas incautaciones de partes de jaguar desde enero de 2019, según informó Mongabay Latam .

En Bolivia no se han registrado nuevas incautaciones de partes de jaguar desde enero del 2019. Esto significaría que las mafias han encontrado otras formas de tráfico. Foto: Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza de los Países Bajos (UICN NL).
En Bolivia, no se han registrado nuevas incautaciones de partes de jaguar desde enero de 2019. Esto podría significar que las redes de tráfico han encontrado otras formas de operar. Imagen cortesía de IUCN NL.

“Tenemos indicios de la presencia de organizaciones criminales internacionales”, dice Rodrigo Herrera, asesor legal de la oficina de biodiversidad y áreas protegidas del Ministerio de Medio Ambiente de Bolivia.

Los hallazgos de ELI, que ha compartido con las autoridades bolivianas, identifican mediante nombres y fotografías a los miembros de al menos tres grupos criminales involucrados en el tráfico de jaguares.

Se cree que una de estas bandas, conocida como Putian, tiene una relación directa con el grupo criminal de Fujian en Hong Kong. El sindicato de Fujian es uno de los grupos de tríadas más poderosos de Hong Kong. “Lo que queremos resaltar es que este negocio no está en manos de tres o cuatro personas, sino de una organización”, dice Crosta de ELI.

“La mafia china ha ocultado casinos, lleva a cabo actividades de lavado de dinero y controla el negocio de la cocaína en Bolivia”, dijo uno de los traficantes a un agente encubierto del ELI chino. La investigación muestra que estos sindicatos también tienen negocios legítimos, incluidos restaurantes y tiendas, que a menudo funcionan como fachada para el tráfico de partes de jaguares y otro contrabando, desde la vida silvestre hasta las drogas.

Su actividad, según las fuentes, se concentra en los departamentos de Santa Cruz y Beni, dirigidos por ciudadanos chinos que viven en regiones remotas, siguiendo un patrón visto en el resto de América Latina.

El método más común para mover partes del jaguar como colmillos, huesos e incluso genitales es el transporte aéreo. “Para llegar a [China], se evita llegar directamente en avión. Se prefiere parar en aeropuertos con menos seguridad ”, dice el informe ELI. Esta transferencia se puede realizar al menos de dos formas: a través de una cadena logística que permite esconder mercancías ilegales en envíos legales, o mediante personas que portan colmillos en su equipaje de mano e incluso en su cuerpo.

Los traficantes que negocian las piezas son, en su mayoría, de nacionalidad china. Los compradores generalmente son ciudadanos chinos que llegan a Bolivia por un viaje corto. Foto: Earth League International (ELI).
Los traficantes que negocian por las partes son en su mayoría ciudadanos chinos. Los compradores también son generalmente ciudadanos chinos que vienen a Bolivia en viajes cortos. Imagen cortesía de: Earth League International.

Con el inicio de la pandemia de COVID-19, las restricciones de vuelo han restringido en gran medida esta opción. “Pero hay que entender que estas personas son profesionales, son muy buenos para comprender la mejor ruta para evitar los controles de seguridad”, dice Crosta. “El coronavirus es solo un problema logístico más para ellos”.

Añade que “encuentran los espacios con la menor resistencia. Si necesitan trasladar mercancías de Bolivia a Perú porque será más fácil, cruzarán la frontera para hacerlo ”. ELI también descubrió que algunos traficantes en Brasil mueven su producto a través de los vecinos Surinam o Guyana, donde los controles de exportación son más débiles.

En el caso de las partes de jaguar, el contrabando es relativamente fácil debido al tamaño del contrabando que se mueve. Un solo colmillo, incluso cuando está adornado con orfebrería para venderlo como joyería, no es más grande que un iPhone y, por lo tanto, cabe fácilmente en un bolsillo. “Este tipo de tráfico que se realiza individualmente es el más común”, dice Crosta. Muchos de los que llegan a Bolivia por supuestos negocios se van con estos dientes como «recuerdo».

Los envíos a granel salen en contenedores directamente desde Bolivia o vía países vecinos, según el traficante citado al inicio de este artículo. ELI ha encontrado pruebas de que estos contrabandistas pagan sobornos para que sus envíos crucen las fronteras, ya sea por avión o por tierra. La trata de personas es un negocio riesgoso y todos los entrevistados que forman parte de la investigación lo saben. Sin embargo, también es una actividad lucrativa: un colmillo de jaguar puede valer diez veces más cuando llega a China.

Interés mortal en el ‘tigre americano’

En 2017, una estación de radio en Beni emitió un anuncio que ofrecía comprar colmillos de “tigre”, en referencia al jaguar. La caza furtiva de tigres en Asia, incluso para el mercado de la medicina tradicional china, ha diezmado las poblaciones de Panthera tigris , lo que ha llevado a los traficantes a buscar otros grandes felinos como sustitutos. Para los practicantes y creyentes de la medicina tradicional china, se cree que los huesos y colmillos del «tigre americano» son un ingrediente medicinal igualmente potente, mientras que se dice que los genitales aumentan la destreza sexual. Ninguna de estas afirmaciones tiene respaldo científico.

Las partes de jaguar que son traficadas son poco accesibles. Hay que pasar varios filtros de confianza para acceder a este tipo de evidencias. Foto: Earth League International (ELI)
No es fácil acceder a las existencias de partes de jaguar de los traficantes, lo que requiere varios niveles de investigación para ganarse la confianza de los traficantes. Imagen cortesía de Earth League International.

Según ELI, la “necesidad de partes de tigre”, combinada con la posibilidad de reemplazarlas con partes de jaguar – en un país con una gran cantidad de jaguares – y la llegada de inversiones chinas a Bolivia, se han unido para crear un “perfecto tormenta.» Thaís Morcatty, investigador brasileño de la Universidad de Oxford Brookes, publicó un estudio el año pasado sobre la relación entre la inversión china en proyectos de infraestructura y el tráfico de jaguares. Morcatty señala que este patrón de buscar sustitutos para las partes de tigre ya se ha visto en África, donde las poblaciones de leones se han reducido debido a esa demanda.

El informe de ELI muestra que los proyectos de infraestructura respaldados por China son una puerta de entrada que permite la caza furtiva de vida silvestre. Vincula un aumento de la caza furtiva en Bolivia desde 2015 con las políticas favorables a los inversores implementadas por el entonces presidente Evo Morales.

“Las carreteras recién construidas están abriendo el bosque a los cazadores furtivos, mientras que la afluencia de trabajadores, específicamente de ciudadanos chinos, en las industrias de infraestructura o minería, a menudo crea una nueva demanda de carne de animales silvestres”, dice el informe. Uno de estos caminos es una carretera que se está construyendo en medio del Territorio Indígena y Parque Nacional Isiboro Sécure (TIPNIS) en la Amazonía, a caballo entre los departamentos de Beni y Cochabamba. Los jaguares viven en esta área protegida.

Los agentes encubiertos del ELI encontraron carne de jaguar a la venta en Santa Cruz, en dos restaurantes administrados por ciudadanos chinos que ofrecían en secreto varios tipos de carne de vida silvestre. “Es una nueva modalidad para las autoridades”, dice Herrera del Ministerio de Medio Ambiente de Bolivia. “Desde abril de 2020, hemos publicado regulaciones mediante resoluciones ministeriales que prohíben, entre otros usos, el consumo alimentario y medicinal de la vida silvestre”.

Los traficantes suelen tener un gran cargamento de colmillos y partes de jaguar a la mano. ELI ha identificado al menos tres mafias internacionales que operan en Bolivia. Foto: Earth League International (ELI).
Los traficantes a menudo tienen a mano un gran cargamento de colmillos y partes de jaguar. ELI ha identificado al menos tres organizaciones criminales internacionales que operan en Bolivia. Imagen cortesía de Earth League International.

A pesar de esto, la carne de jaguar no tiene tanto valor para los traficantes como las otras partes del animal. “No es interesante para los traficantes porque no hay mucho dinero detrás y es ocasional, a veces por pedido”, dice Crosta. “No hemos encontrado una relación entre los grupos que trafican colmillos y huesos con los que comercian con carne”.

¿Ir tras el cazador o el comerciante?

Crosta dice que es «muy fácil perseguir al cazador, que generalmente es local, en este caso, de Bolivia».

“Pero él es el eslabón más débil. La caza furtiva existe porque hay un traficante que pide los colmillos ”, dice. Agrega que el enfoque de los esfuerzos policiales debe estar en la trata, la parte de la cadena que aún es invisible para las autoridades bolivianas.

Entre 2014 y 2016, las autoridades de Bolivia confiscaron 760 colmillos de jaguar, correspondientes a casi 200 de los grandes felinos . Durante ese período, el servicio postal de Bolivia, Ecobol, encontró 337 de los colmillos en 16 paquetes destinados a Asia. El Ministerio de Medio Ambiente ha confirmado estas cifras recopiladas por la Operación Jaguar, un proyecto desarrollado por UICN NL junto con Savia en Bolivia, con ELI liderando las operaciones de inteligencia.

Se han conocido 34 casos de tráfico de jaguares, tanto vivos como con partes del animal, así como casos en los que se incentivó la caza ilegal o el contrabando de este felino. De estos 34 casos, ha habido condenas penales en solo cinco. En dos de esos casos, los perpetradores se encuentran cumpliendo una pena de prisión de hasta seis años, la pena máxima por este delito en Bolivia.

Las autoridades chinas están interesadas en detener el tráfico de colmillos y partes de jaguar. El informe de Earth League International también ha sido entregado a ellos. Foto: SunNews/ Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza de los Países Bajos (UICN NL)
Las autoridades chinas están interesadas en detener el tráfico de colmillos y partes de jaguar. También se les ha puesto a su disposición el informe de Earth League International. Imagen cortesía de SunNews / IUCN NL.

“Todos los casos que existen hasta la fecha han sido investigados porque el Ministerio del Ambiente los ha denunciado”, dice Herrera. Tanto el Ministerio de Medio Ambiente como el Ministerio Público confirmaron a Mongabay que desde enero de 2019 no ha habido nuevas incautaciones de partes de jaguar .

Según Herrera, el ministerio está convencido de que una de las falencias del marco legal imperante es la falta de una “estructura punitiva moderna” que establezca un efecto disuasorio para este tipo de delitos. “Por eso se elaboró ??un anteproyecto de ley y se envió a la presidencia boliviana”, dice. Mongabay informó en agosto pasado que esta iniciativa buscaba la creación de una Ley de Protección Animal, la primera de este tipo en el país. Uno de los cambios propuestos considera el biocida animal, con una pena máxima prescrita de 15 años de prisión.

Sin embargo, esa propuesta ha sido rechazada por el momento. “Nos dijeron que el tema debería ser analizado y revisado por más [instituciones]”, dice Herrera. “Ahora estamos entrando en un nuevo gobierno y esperamos que se retome esta iniciativa”.

Ángela Núñez, bióloga que estudia el tráfico con Operación Jaguar, dice que es necesario trabajar la continuidad política para este tipo de estrategia. “Las crisis políticas en Bolivia están afectando el trabajo para proteger al jaguar”, dice.

Cuando se oferta un jaguar, estos no son mostrados directamente. Primero se envían fotografías al posible comprador para asegurar que los traficantes cuentan con el animal. Foto: Earth League International (ELI)
Cuando se ofrece a la venta un jaguar o sus partes, no se muestran directamente. Los posibles compradores exigen fotografías para asegurarse de que los traficantes tengan el animal. Imagen cortesía de Earth League International.
El jaguar es uno de los animales más importantes de la selva y regula la salud de este ecosistema. Foto: Patrick Meier.
El jaguar es uno de los animales más importantes del bosque sudamericano y regula la salud del ecosistema. Imagen de Patrick Meier.

Vania Arroyo, directora de delitos ambientales de la Fiscalía General de la Nación, coincide en que deben reanudarse las discusiones sobre el proyecto de ley. “Mientras tanto, queremos sugerir [considerar] circunstancias agravantes [en los cargos]”, dice. “Por ejemplo, si el animal se comercializa, pero también ha sido asesinado o decapitado, el delito debería tener más tiempo en la cárcel. Por ahora, la sanción es mínima y es una broma ”.

La oficina de Arroyo es relativamente nueva. “Se creó a mediados de 2019 y por ahora tenemos 11 fiscales especializados que también supervisan los casos de delincuencia juvenil y otros 100 fiscales provinciales que también deben apoyar las investigaciones”, dice. Los problemas surgen cuando estos fiscales no reciben ni aceptan las denuncias. “A veces los rechazan porque no tienen la capacitación suficiente para aceptar estos casos ambientales. Estamos recibiendo asesoramiento del Fondo Internacional para el Bienestar Animal [IFAW] para desarrollar estas habilidades «.

La escasez de acciones legales deja a quienes como Núñez, que estudia el oficio, tienen poco que hacer. “Aún no hemos podido realizar investigaciones más profundas sobre los casos denunciados de tráfico de jaguares”, dice.

Ella dice que los arrestados son solo las personas atrapadas transportando los colmillos u ofreciéndolos a la venta, mientras que el resto de los jugadores de la cadena siguen sin conocerse, de dónde vienen y a quién responden. “Para descubrir esta red de trata necesitamos capacitar a fiscales, jueces y policías”, dice Núñez. «Tenemos que comprender la magnitud de esta amenaza».

Muchos traficantes y compradores de colmillos llevan fácilmente estas partes de jaguar y eso dificulta el trabajo de las autoridades. Foto: Earth League International (ELI).
Muchos traficantes y compradores de colmillos pueden transportar fácilmente estas partes de jaguar, lo que dificulta el trabajo de las autoridades. Imagen cortesía de Earth League International.

Incluso en los casos en que se han interceptado partes de jaguar, no hay indicios de que se esté haciendo justicia. “Esos 300 colmillos que fueron incautados en 16 paquetes por el servicio postal boliviano no tienen casos abiertos y, lo que es peor, no hay información oficial sobre el paradero de estas piezas”, dice el informe de ELI. El Ministerio Público lo ha confirmado.

A pesar de este panorama desolador para el jaguar en Bolivia, ELI y el Plan de Acción para la Conservación del Jaguar, un esfuerzo conjunto entre entidades públicas y privadas para establecer una hoja de ruta para la protección de la especie en el país, han emitido recomendaciones de acciones que se pueden tomar. Esto incluye mejorar la coordinación entre la policía, los gobiernos autónomos departamentales y municipales, la oficina de aduanas y el ministerio de medio ambiente. De esta forma, dicen, todo el mundo tendrá un conocimiento claro de sus funciones.

“También es necesario buscar la colaboración de las autoridades chinas en La Paz e involucrar a las comunidades y empresas chinas en Bolivia para trabajar juntas contra la trata”, dice el informe de ELI. Con un nuevo gobierno encabezado por Luis Arce, del partido Movimiento al Socialismo (MAS) de Morales, el camino ambiental boliviano está plagado de incertidumbre.

 
Imagen de portada: Las autoridades bolivianas han realizado varias incautaciones, pero no han podido perseguir a los sindicatos chinos. El principal inconveniente es la barrera del idioma. Imagen cortesía de IUCN NL.

Nota del editor: Mongabay recibe fondos del Comité Nacional de los Países Bajos de la UICN (UICN NL) para esta serie de investigación sobre la situación de los jaguares en América Latina. Mantenemos total autonomía editorial, con decisiones sobre noticias que se toman de forma independiente y no sobre la base del apoyo de los donantes.

Este artículo fue informado por primera vez por el equipo Latam de Mongabay y publicado aquí en nuestro sitio Latam el 27 de enero de 2021.

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